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在地球上尋找火星生命

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與地球迥異的惡劣環境,譬如紫外線輻射下的極寒之湖,沸騰的酸性噴泉,恰恰是科學家們欲搜尋生命跡象的火星場所。


在NASA的資助下,研究者們開展了一個為期五年的新項目,要在地球上模擬火星環境的三個時期——寒冷,潮濕,適宜生存的時期;水逐漸消失的過渡期;以及現在,干燥期。一些類火星的環境,包括加州的熱泉,黃石國家公園,北極島嶼的永凍層,澳大利亞的古老岩石,智利的火山湖泊和火山灰。

「我們之所以選擇這些地方,是為了理解火星在不同時期可能的生命特征。」加州山景城SETI研究院的高級研究員兼本項目負責人Nathalie Cabrol說。

SETI主導的研究團隊研發了多種搜尋「生命跡象」或是生命存在過的證據的儀器,它與NASA將要安裝在下一代火星探測器上的儀器十分相似。該探測器預計2020年升空,這個汽車大小的機器人被設計成專門用來尋找火星遠古生命。

在火星上,線索可能就藏在3.5億年前的石頭裡。如果火星的遠古環境與當時的地球類似,那麼探測器就能找到些微生物化石(如疊層石),它們是地球最古老的化石之一。又或者,一些原始微生物遺留的化學特征,如以岩石為食,被稱為chemolithotrophs的細菌產生的蝕變礦物。它還能探知岩石層中碳,氫,氮同位素的細微變化,它們都是生命存在的表征。(同位素即同一元素原子的中子數不同。)

Cabrol和她的團隊將實驗用一台四軸或八軸的飛行器,從空中搜尋可疑的石頭。他們還將用可攜帶裝置分析土壤中的樣本,然後拿到實驗室做更精確的檢測。

「我們的目標不是為了證明發現生命跡象的效率有多高,」Cabrol說,「我們希望得到一些可供分析的指標和數據。」
「我們不能確保一去馬上就能找到生命,但是我們增加了成功的幾率。」

通過在地球上極端環境的長期模擬,科學家們掌握了探測器到達火星後,在哪兒以及如何尋找生命,還有助於研究人員縮小火星著陸地點的名單。

800萬美元,是頒發給美國境內,七個搜尋生命起源的研究團隊經費的五分之一。這些團隊隸屬於NASA的外星生物研究所,該研究所坐落於加州,墨菲特場的Ames研究中心內。

via Livescience

 

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